Interview de Jodie Cunningham : « Nous ne pouvons pas nous permettre de laisser les femmes tomber de côté »

Jodie Cunningham

C'est déjà assez difficile d'être un joueur de rugby à XIII. D'innombrables heures d'entraînement, de remise en forme et de préparation de match auraient des conséquences néfastes sur n'importe quel athlète majeur. Combiner une carrière de joueur à plein temps avec un rôle à plein temps en tant qu'ambassadeur semblerait donc inconcevable –– pourtant c'est exactement ce que Jodie Cunningham continue de faire.

Un international anglais chevronné qui a participé à plusieurs tournois majeurs tournois et sert également d'ambassadrice de la Coupe du monde de rugby à XV, Cunningham parle àGiveMeSport Women de ses premiers souvenirs, des décisions déterminantes de sa vie et de son plus beau moment de carrière à ce jour.

Se souvenant de la première fois où elle a été initiée à la ligue de rugby, Cunningham se souvient d'une visite à l'ancien terrain des Warrington Wolves - le Wilderspool Stadium - avec son père. Ce n'était pas une fascination immédiate pour le sport pour la fillette de huit ans, car Cunningham révèle qu'elle n'était pas du tout intéressée.

« Je n'avais aucune idée de ce qu'était la ligue de rugby, et Je n'avais jamais regardé un match, donc je suis presque sûre de ne pas vraiment regarder ou prêter attention à tout ça », dit-elle en riant. "J'ai dit 'Papa, s'il te plaît, ne m'emmène plus jamais là-dedans' -– quelque chose qu'il aime me rappeler régulièrement."

Jodie Cunningham

Il ce n'est que quelques années plus tard qu'un moment opportun à l'école secondaire se présente que Cunningham envisage ensuite la possibilité de jouer au rugby. La capitaine de l'Angleterre et meilleure amie Emily Rudge jouait déjà au jeu mais avait atteint l'âge où elle n'était plus autorisée à jouer avec les garçons. premier. La perspective de jouer était intimidante, et elle n'était pas sûre de s'essayer à quelque chose de si peu familier. Cependant, il n'a fallu qu'une seule séance à Cunningham pour découvrir cette connexion inébranlable.

Cunningham was sceptical at first. The prospect of playing was daunting, and she was unsure whether to try her hand at something so unfamiliar. It took just one session, however, for Cunningham to discover that steadfast connection.

« C'était la meilleure décision que j'ai jamais prise », a-t-elle souligné. « C'était comme si j'avais trouvé ce sport que je devais pratiquer, et à la suite de cela, je suis également tombé amoureux de regarder le match. »

Jodie Cunningham

Mais à quel moment a-t-elle réalisé qu'un passe-temps récréatif pouvait devenir bien plus ? Au départ, Cunningham et Rudge ne jouaient que localement, naïfs sachant que la ligue de rugby féminin pourrait devenir une profession.

C'était une session supplémentaire d'un entraîneur des Warrington Wolves qui a finalement fait prendre conscience aux deux de la faisabilité de jouer pour l'Angleterre, et Cunningham raconte sa réaction immédiate.

« Ce fut un tournant pour moi parce que ce n'était même pas une possibilité qui m'était venue à l'esprit. Dès qu'il a dit que les femmes jouaient et qu'il y avait une équipe d'Angleterre, j'ai décidé, c'est ce que je veux faire.

Je veux jouer pour l'Angleterre. Je veux jouer pour la ligue de rugby d'Angleterre.

À partir de cet instant, le rêve de Cunningham de jouer à la ligue de rugby pour son pays a été fixé, et elle n'a pas regardé en arrière depuis. Le voyage vers la superstar internationale n'a cependant pas été sans décisions difficiles, car la perspective d'une carrière en médecine pesait également lourdement sur son esprit lorsqu'elle a fait son entrée sur la scène anglaise.

Cunningham avait voulu entrer en médecine, mais on lui a dit qu'elle aurait du mal à s'engager dans le cours en raison des heures qu'elle consacrait au rugby. Au lieu de cela, elle s'est contentée d'étudier les sciences biomédicales, avec l'intention de faire de la médecine après –– mais concède qu'elle a eu du mal à savoir où se concentrer.

"Je ne me suis jamais senti pleinement engagé dans le rugby parce que je devais trouver cela Équilibre 50/50 où je pouvais faire assez bien à l'université et continuer à suivre la formation. La bataille de savoir que je n'étais pas vraiment engagé dans l'un ou l'autre était un combat pour moi, mais heureusement, cela a fonctionné à l'époque. réussi à l'université et fait partie de l'équipe d'Angleterre pour la Coupe du monde 2013. C'est une carrière dont elle est extrêmement fière jusqu'à présent, mais il y a un point culminant qui lui vient à l'esprit.

Indeed, Cunningham’s decision to juggle sport and medicine was ultimately validated as she succeeded at university and made England’s 2013 World Cup squad. It has been a career she is immensely proud of so far, but there is one specific highlight that stands out in her mind.

"Ce moment pour moi, c'est quand je suis entré sur le terrain lors du match d'ouverture de la Coupe du monde 2017 pour le match de l'Angleterre contre la Papouasie-Nouvelle-Guinée », se souvient-elle.

Une blessure au genou avait empêché Cunningham de jouer pendant près de six mois, et elle décrit faire de l'équipe rien de moins que « un miracle."

"Pendant l'hymne national, j'étais là comme, 'oh mon dieu, j'ai fait ça, comment suis-je arrivé ici?' Mais ensuite je suis parti et je n'avais pas pensé à propos de mon genou une fois. Il y avait juste une immense fierté et gratitude envers tout le personnel d'entraîneurs qui m'a amené là contre vents et marées. prendre une autre période prolongée loin du jeu après le tournoi, alors qu'elle continuait à se rétablir complètement. C'est cette période supplémentaire en marge qui a finalement déclenché une opportunité de toute une vie.

Jodie Cunningham

Despite overcoming this injury setback, Cunningham was forced to take another sustained period away from the game after the tournament, as she continued to fully recover. It was this further period on the sidelines that eventually sparked an opportunity of a lifetime.

Ayant été invitée à parler de ses expériences en Coupe du monde et du football féminin en général, la Directrice générale de la Coupe du monde de rugby à XV John Dutton a dit à Cunningham qu'ils étaient à la recherche d'un ambassadeur –– quelqu'un qui pourrait rehausser à la fois le profil et la visibilité du sport.

« De toute évidence, j'étais à 100% d'accord avec tout ce qu'il disait, et a sauté sur l'occasion d'être ambassadrice et de représenter le football féminin. »

C'était un rôle temporaire au début, rempli d'apparitions sporadiques pour parler de la Coupe du monde. Mais les opportunités se sont rapidement multipliées et Cunningham est devenu membre permanent du conseil d'administration, aidant à l'engagement communautaire et au déploiement de programmes d'impact social dans les communautés.

Je n'aurais jamais imaginé à quel point faire partie de cette équipe [ambassadeur] est fantastique. serait et combien de portes, cela s'ouvrirait pour moi. J'espère que cela me sera également très utile après la Coupe du monde.

En tant qu'ambassadrice, Cunningham a fait partie intégrante de l'expansion de la ligue de rugby féminin ces dernières années, aidant le sport à devenir plus visible que jamais auparavant. Compte tenu de la croissance rapide, il a naturellement été difficile pour Cunningham de s'adapter à la vie en dehors du terrain.

Comme la majorité des sports, la ligue de rugby féminin a été affectée par la pandémie de COVID-19, mais l'écrasante l'émotion pour ceux qui sont impliqués dans le jeu a été la frustration.

« Je pense que c'est parce que nous avons eu ce véritable élan, et les progrès au cours des trois ou quatre dernières années ont été exceptionnels », a expliqué Cunningham àGiveMeSport Women.

" Il y a eu plus de croissance au cours de ces années qu'au cours des 34 années précédentes, et pour moi, il s'agit de s'assurer que nous ne perdons pas cet élan parce que nous rassemblions tellement de soutien à travers le jeu.

"Nous ne pouvons pas nous permettre de laisser les femmes tomber à l'écart. Nous devons nous assurer que, au niveau national, l'Angleterre est dans la position la plus forte possible pour cette Coupe du monde, pour nous donner une chance de soulever ce trophée à domicile. »

Cette année, l'Angleterre va espèrent améliorer leurs performances en Coupe du monde à partir de 2017, lorsqu'ils ont été largement battus par la Nouvelle-Zélande en demi-finale. Lorsqu'on lui a demandé si la croissance du jeu, avec plus d'équipes et de joueurs parmi lesquels choisir, pouvait permettre à l'Angleterre de faire mieux, Cunningham était forte dans ses convictions.

"C'était tout ce dont nous avons parlé pendant un moment. Comment passer d'une équipe de demi-finale qui n'a pas joué contre la Nouvelle-Zélande à remporter une Coupe du monde à domicile ?

"En tant qu'athlètes, nous avons fait beaucoup de choses sur ce qu'il faut pour gagner un Coupe du monde, et nous sommes donc dans une bien meilleure position qu'avant. Nous avons beaucoup de jeunes dans notre équipe, beaucoup de vitesse aussi, et nous faisons absolument tout notre possible pour nous assurer que nous sommes prêts. »

Avec environ neuf mois avant le début de la Coupe du monde, le retour imminent du rugby national le 18 avril est sans aucun doute un énorme coup de pouce pour Cunningham et le reste du contingent anglais.

There is more hope, more hunger, and more hallmarks for a World Cup triumph than ever before –– and, as Cunningham continues to promote and prepare for the biggest women’s rugby league event in history, the only thing left to do is bring home the ultimate prize.

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