Interview de Jodie Cunningham : "Nous ne pouvons pas nous permettre de laisser les femmes tomber sur le bord du chemin"

Jodie Cunningham

C'est assez difficile d'être un joueur de rugby à XIII. D'innombrables heures d'entraînement, de remise en forme et de préparation de match pèseraient sur n'importe quel athlète majeur. Combiner une carrière de joueuse à plein temps avec un rôle d'ambassadrice à plein temps semblerait donc inconcevable - et pourtant c'est exactement ce que Jodie Cunningham continue de faire.

Un international anglais chevronné qui a joué dans plusieurs grands tournois et sert également d'ambassadrice de la Coupe du monde de rugby à XV, Cunningham parle àGiveMeSport Women de ses premiers souvenirs, de ses décisions de vie et de son plus beau moment de carrière à ce jour.

Se remémorant la première fois qu'elle a été initiée à la ligue de rugby, Cunningham se souvient d'une visite sur l'ancien terrain des Warrington Wolves - le stade de Wilderspool - avec son père. Ce n'était pas une fascination immédiate pour le sport pour la jeune fille de huit ans, car Cunningham révèle qu'elle n'était pas du tout intéressée.

"Je n'avais aucune idée de ce qu'était la ligue de rugby, et Je n'avais jamais regardé un match, donc je suis à peu près sûre que je n'ai pas vraiment regardé ou prêté attention à quoi que ce soit », rit-elle. "J'ai dit 'Papa, s'il te plaît, ne m'emmène plus jamais là-dedans' -– quelque chose qu'il aime me rappeler régulièrement."

Jodie Cunningham

Ce n'est qu'au moment opportun à l'école secondaire quelques années plus tard, Cunningham envisagea ensuite la possibilité de jouer au rugby. La capitaine d'Angleterre et meilleure amie Emily Rudge a déjà joué au jeu, mais avait atteint l'âge où elle n'était plus autorisée à jouer avec les garçons, et a donc décidé de créer une équipe de filles.

Cunningham était sceptique à première. La perspective de jouer était intimidante et elle ne savait pas si elle devait s'essayer à quelque chose d'aussi peu familier. Cependant, il n'a fallu qu'une seule séance à Cunningham pour découvrir cette connexion inébranlable.

« C'était la meilleure décision que j'aie jamais prise », a-t-elle souligné. "C'était comme si j'avais trouvé le sport que je devais pratiquer, et ensuite, je suis tombé amoureux de regarder le match aussi."

Jodie Cunningham

Mais quand a-t-elle réalisé que un passe-temps récréatif pourrait devenir tellement plus? Au départ, Cunningham et Rudge jouaient juste localement, naïfs de savoir que la ligue de rugby féminin pourrait devenir une profession.

C'est une session supplémentaire d'un entraîneur des Warrington Wolves qui a finalement fait prendre conscience aux deux de la faisabilité de jouer pour l'Angleterre, et Cunningham raconte sa réaction immédiate.

“Ce fut un tournant pour moi parce que ce n'était même pas une possibilité qui m'était venue à l'esprit. Dès qu'il a dit que les femmes jouaient et qu'il y avait une équipe d'Angleterre, j'ai décidé, d'accord, c'est ce que je voulais faire.

Je veux jouer pour l'Angleterre. Je veux jouer pour la ligue de rugby d'Angleterre.

À partir de cet instant, le rêve de Cunningham de jouer à la ligue de rugby pour son pays s'est concrétisé, et elle n'a pas regardé en arrière depuis. Le voyage vers la superstar internationale n'a cependant pas été sans décisions difficiles, car la perspective d'une carrière en médecine pesait également lourd dans son esprit lorsqu'elle a fait irruption sur la scène anglaise.

Cunningham avait voulu entrer en médecine mais on lui a dit qu'elle aurait du mal à s'engager dans le cours en raison des heures qu'elle consacrait au rugby. Au lieu de cela, elle s'est contentée d'étudier les sciences biomédicales, avec l'intention de faire de la médecine après -– mais admet qu'elle avait du mal à savoir où se concentrer.

"Je n'ai jamais eu l'impression d'être totalement engagée dans le rugby parce que je devais trouver ça Équilibre 50/50 où je pourrais faire assez bien à l'université et continuer à suivre la formation. La bataille de savoir que je n'étais pas vraiment engagé dans l'un ou l'autre a été un combat pour moi, mais heureusement, cela a fonctionné à l'époque. »

En effet, la décision de Cunningham de jongler entre sport et médecine a finalement été validée puisqu'elle a réussi à l'université et a fait le Mondial 2013 de l'Angleterre Équipe de coupe. C'est une carrière dont elle est immensément fière jusqu'à présent, mais il y a un moment précis qui se démarque dans son esprit.

"Ce moment pour moi, c'est quand je suis entré sur le terrain lors du match d'ouverture de la Coupe du monde 2017 pour le match de l'Angleterre contre la Papouasie-Nouvelle-Guinée », se souvient-elle.

Une blessure au genou avait empêché Cunningham de jouer pendant près de six mois, et elle décrit avoir fait partie de l'équipe comme rien de moins que " un miracle."

"Pendant l'hymne national, j'étais là comme, 'oh mon dieu, j'ai fait ça, comment suis-je arrivé ici?' Mais ensuite je suis sorti et je n'avais pas pensé à propos de mon genou une fois. Il y avait juste une immense fierté et gratitude envers tout le personnel d'entraîneurs qui m'a amené là contre toute attente. , alors qu'elle continuait à se rétablir complètement. C'est cette nouvelle période passée à l'écart qui a finalement donné lieu à une opportunité unique.

Jodie Cunningham

Despite overcoming this injury setback, Cunningham was forced to take another sustained period away from the game after the tournament, as she continued to fully recover. It was this further period on the sidelines that eventually sparked an opportunity of a lifetime.

Ayant été invitée à parler de ses expériences en Coupe du monde et du jeu féminin en général, la directrice générale de la Coupe du monde de rugby à XV John Dutton a dit à Cunningham qu'ils étaient à la recherche d'un ambassadeur –– quelqu'un qui pourrait rehausser à la fois le profil et la visibilité du sport. a sauté sur l'occasion d'être ambassadrice et de représenter le football féminin. »

“Obviously I was 100% on board with everything he was saying, and I jumped at the chance to be an ambassador and represent the women’s game.”

C'était d'abord un rôle temporaire, rempli d'apparitions sporadiques pour parler de la Coupe du monde. Mais les opportunités se sont rapidement multipliées et Cunningham est devenu membre permanent du conseil d'administration, aidant à l'engagement communautaire et aidant à déployer des programmes d'impact social dans les communautés.

Je n'aurais jamais imaginé à quel point faire partie de cette équipe [ambassadrice] était fantastique serait et combien de portes, il s'ouvrirait pour moi. J'espère que cela me sera également très utile après la Coupe du monde.

En tant qu'ambassadrice, Cunningham a fait partie intégrante de l'expansion de la ligue de rugby féminin ces dernières années, aidant le sport à devenir plus visible que jamais auparavant. Compte tenu de la croissance rapide, il a naturellement été difficile pour Cunningham de s'adapter à la vie loin du terrain.

Comme la majorité des sports, la ligue de rugby féminin a été affectée par la pandémie de COVID-19, mais l'écrasante l'émotion pour ceux qui sont impliqués dans le jeu a été la frustration.

"Je pense que c'est parce que nous avons eu ce véritable élan, et les progrès des trois ou quatre dernières années ont été remarquables", a expliqué Cunningham àGiveMeSport Women.

"Il y a eu plus de croissance au cours de ces années qu'au cours des 34 années précédentes, et pour moi il s'agit de s'assurer que nous ne perdons pas cet élan parce que nous recueillions tellement de soutien tout au long du jeu.

« Nous ne pouvons pas nous permettre de laisser les femmes de côté. Nous devons nous assurer que, sur le plan national, l'Angleterre est dans la position la plus solide possible pour cette Coupe du monde, pour nous donner une chance de soulever ce trophée à domicile. Créé par

Cette année, l'Angleterre espère améliorer sa performance en Coupe du monde depuis 2017, lorsqu'elle a été largement battue par New Zélande en demi-finale. Lorsqu'on lui a demandé si la croissance du jeu, avec plus d'équipes et de joueurs parmi lesquels choisir, pourrait permettre à l'Angleterre de faire mieux, Cunningham était forte dans ses convictions.

« C'était tout ce dont nous avons parlé pendant un moment. Comment passer d'une équipe en demi-finale qui n'a pas joué contre la Nouvelle-Zélande à gagner une Coupe du monde à domicile ?

"En tant qu'athlètes, nous avons fait beaucoup pour gagner une Coupe du monde, et nous sommes donc dans une bien meilleure position qu'auparavant. Nous avons beaucoup de jeunes dans notre équipe, beaucoup de vitesse aussi, et nous faisons absolument tout ce que nous pouvons pour nous assurer que nous sommes prêts. »

Avec environ neuf mois pour jusqu'à ce que la Coupe du monde soit prévue, le retour imminent du rugby national le 18 avril est sans aucun doute un énorme coup de pouce pour Cunningham et le reste du contingent anglais.

Il y a plus d'espoir, plus de faim , et plus de signes distinctifs pour un triomphe en Coupe du monde que jamais - et, alors que Cunningham continue de promouvoir et de préparer le plus grand événement de ligue de rugby féminin de l'histoire, la seule chose qui reste à faire est de remporter le prix ultime.

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